CD를 벗어나 고음질 포멧의 새시대를 열다
Astell&kern AK100 MQS Portable Player

스마트폰이 주류를 형성하며 한동안 신제품 소식이 잠잠했던 iriver가, 그동안의 자사의 이미지에서 완전히 탈피해서 철저하게 고음질을 추구하는 음악감상 전용 기기를 새롭게 선보였다. 고대 그리스어로 "별"을 뜻하는 Astell과 독일어로 "중심부"를 뜻하는 Kern의 합성어인 Astell&Kern, AK100이 바로 그것이다.
 
최근의 휴대용 음향기기 출시 동향을 보면, 전세계 헤드파이 시장의 급속한 고급화에 발맞추어 휴대용 소스기기 역시 고음질 지향의 제품들이 출시되는 경향이 생겨나고 있는 것이 아닌가 한다. 스마트폰과 확실한 차별화된 개성이 있어야 살아남을 수 있는 최근의 동향에 따른 하나의 큰 흐름이라고 볼 수 있다.
 
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AK100의 기본적인 컨셉은 최대 24bit/192KHz의 샘플링 스펙을 지원하는, 고음질 소스 재생이 가능한 휴대용 음향기기이다. 물론 그정도의 샘플링 스펙을 지원하는 휴대용 음향기기는 AK100이 유일한 것은 아니다. 하지만 다른 유사한 제품들과 차별화되는 부분이 바로 iriver 자사의 음원 사이트인 irivermusic.com을 통해서 공급하는 MQS 음원과 연계되어 있다는 점이다. 그런 부분에서는 iTunes 음원 서비스외 iPod 하드웨어가 연계되어 전세계적인 성공을 거둔 Apple과 유사한 점이 있다.
 
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사실 일반 유저 입장에서는 제아무리 하이스펙 음원 재생이 가능한 기기가 있다고 하더라도 그 하이스펙에 해당하는 음원을 수급하는 것이 가장 큰 문제이다. 일반적인 CD의 샘플링 스펙은 16bit/44.1KHz이기 때문에, CD 및 각종 음원 사이트들의 샘플링 스펙은 보통은 거기에 맞추어져 있다. PC상에서 리샘플러를 사용하여 재인코딩을 하거나 혹은 하드웨어 자체에 탑재된 리샘플링 기능을 사용할 수는 있지만, 분명 네이티브 하이 샘플링 소스에는 미치지 못하는 부분이 있다. 그런 문제를 iriver는 직접 고음질 음원을 서비스함으로써 유저들이 보다 쉽게 고음질을 즐길 수 있도록 하고 있는 점이 돋보인다.
 
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MQS란, Mastering Quality Sound의 약자로써 스튜디오 마스터링에 준하는 품질의 고해상도 음원을 뜻한다. 일반적으로 스튜디오에서 음악을 만드는 과정에서는 하이 샘플링 음원으로 작업을 하다가 최종적으로 소비자용 음원을 제작하는 과정에서 다운샘플링 과정을 거치게 된다. 그에 비해 MQS 음원의 경우엔 그런 다운샘플링 과정 없이 스튜디오에서 엔지니어들이 작업하는 바로 그 음질을 그대로 최종 소비자에게 전달해 줄 수 있게 된다. 따라서 낮은 샘플링 스펙의 음원에서 소프트웨어적으로 업샘플링 과정을 거친 것 보다 당연히 더 좋은 음질의 음원을 확보할 수 있게 된다.
 
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물론 아직은 그런 시장이 활성화되어 있지 않은데다 스튜디오측과의 긴밀한 협업이 필요하므로 음원 사이트에서도 MQS 음원을 확보하는 것은 쉽지 않은 일이다. 클래식이나 재즈 등의 실황 녹음 음원의 경우 어느정도 활성화되어 있지만 일반 가요/팝 계열의 경우엔 아직 갈길이 멀다. 따라서 AK100과 같은 기기가 시장에서 성공하기 위해서는 그런 고음질을 제공하는 음원 사이트들의 서비스 역량이 큰 비중을 차지할 것으로 생각된다.
 
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다시 하드웨어로 돌아가서 스펙을 살펴보자. 화면은 2.4인치 IPS 터치스크린 패널을 탑재하고 있으며 스마트폰과 비교해서 두께는 좀 두껍지만 평면적인 면적이 절반 수준으로, 이정도면 스마트폰과 동시에 휴대를 해서 다닐 만한 크기이다. 터치패널 이외에도 물리적 인터페이스로 전원+화면제어, 재생/정지 및 트랙이동, 그리고 아날로그식으로 조절되는 디지털 볼륨 노브가 탑재되어 있다. 한바퀴에 12스텝씩 인식되는 디지털 볼륨 노브의 경우 디지털 볼륨의 단점인 볼륨 조절의 즉답성이나 조절속도 같은 부분들을 적절히 커버해 주는 상당히 좋은 요소이다. 다만 AK100의 전체 볼륨 스텝이 150스텝인데 비해 한바퀴에 12스텝이다 보니 볼륨 조절을 많이 할 경우엔 조금 답답한 느낌을 받을 때도 있으며, 노브가 손에 잡히는 느낌이 견고하지 못해 장기간 사용시 내구성 면에서 약간은 우려스럽기도 했다.
 
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재생 가능한 음원 파일은 WAV, FLAC, APE, OGG, ACC, MP3이며, irivermusic.com에서 제공되는 MQS 음원의 경우 파일 형식은 FLAC으로 지원되고 있다. DAC IC는 Wolfson社의 WM8740을 탑재하고 있는데, 거치형 오디오 기기에서 사용되는 고성능의 이 소자는 120dB의 SNR 스펙을 지원하며 AK100의 실제 SNR 성능도 상당히 우수하다. 아날로그 출력단의 최대 출력도 1.5Vrms로 여타 기기들에 비하면 두배 가까운 고출력이다. 여기에 더해 S/PDIF Optical 입출력을 지원하여, AK100의 우수한 하드웨어적인 성능을 활용하여 DDC나 DAC 용도로도 사용 가능하다.
 
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기본 내장메모리는 32GB를 탑재하고 있고, 기본적으로 MQS sampler 음원을 담은 micro SD메모리 1개를 기본 제공하여 MQS음원을 쉽게 체험할 수 있도록 배려하고 있다. 또한 2개의 micro SD카드 슬롯을 탑재하고 있는 점이 눈에 띈다. 각 슬롯은 최대 32GB의 용량을 지원하므로, 내장 메모리까지 포함하면 최대 96GB(비공식적으로는 최대 160GB)까지 용량을 확보할 수 있다.
 
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MQS 음원이 파일 개당 수십메가에서 100메가 이상의 고용량이므로, 고음질 음원을 지원하는 하드웨어를 최대한 활용할 수 있게 해 준다. 그리고 블루투스 3.0을 지원하고 안드로이드 스마트폰과 동일한 micro USB 단자를 통해 PC 연결 및 충전을 할 수 있어 편의성 면에서도 충분히 신경을 쓰고 있다.
 
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음질의 경우엔 WM8740 DAC IC를 탑재하고 그에 걸맞는 우수한 회로 설계를 통하여, MQS 음원에 걸맞는 뛰어난 음질을 보여주었다. 휴대용 기기임을 감안하면 대단히 뛰어난 정숙성을 바탕으로 하여 어느 장르의 어느 음악을 감상하든지 다이나믹하면서도 깨끗한 소리를 들려주며, 주파수응답의 중립성 역시 훌륭하다. 여기에 더해 높은 아날로그 출력을 통해 300옴 이상의 고임피던스 헤드폰도 무난하게 울려주는 구동력을 갖추고 있다. 참고로 아날로그 출력단의 출력임피던스가 다소 높은 수준이므로, 임피던스 변동이 심한 헤드폰/이어폰과의 매칭에서는 다소 주의를 요한다.
 
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MQS 음원과 일반 CD 음원을 비교했을 때에는, 가장 먼저 정숙성 면에서 개선되는 인상을 받는다. 샘플링 비트 수가 올라간 만큼 노이즈 플로어가 내려가기 때문에, 그만큼 한층 정숙하면서 또한 펀치력이 필요할 때는 보다 다이나믹한 사운드를 즐길 수 있다. 이는 상승하는 샘플링 비트만큼 그를 재생해낼 수 있는 우수한 하드웨어 성능이 뒷받침 되기에 가능한 일이다. 특히나 요즈음엔 아웃도어용으로 감도가 매우 높은 커널형 이어폰을 사용하는 경우가 많은데, AK100과 MQS 음원을 같이 사용할 경우엔 고감도 커널형 이어폰을 사용하더라도 노이즈를 귀로 감지하기가 불가능할 정도로 만족스러웠다.
 
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CD음원보다 4배 우수한 샘플링 레이트를 통해 음의 시간축상 해상도 역시 향상되어, 특히 고역에서의 디테일이 우수해져 소리의 끝이 명료해진다. 샘플링 레이트의 향상은 단순히 고역을 증가시켜 명료도가 좋은것 처럼 들리는 효과와 비교했을 때, 근본적으로 음원의 해상도를 향상시켜 음질을 실제적으로 끌어올려 주는 효과가 있다. 샘플링 레이트의 향상은 10KHz 이상의 고역 사운드가 많은 전자음이 주류를 이루는 음악을 재생할 경우 특히 진가를 발휘했다.
 
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소리에 관련해서 재미있는 점은 자체적으로 탑재된 이퀄라이져는 별도의 프리셋이 없이 5밴드 유저 EQ의 형태로 제공되는데, 그 5밴드 EQ를 터치스크린상에서 곡선을 긋는 것만으로 설정할 수 있게 되어있다는 점이다. 멀티밴드 유저 EQ의 가장 큰 문제가 밴드별로 세부적으로 EQ를 조절하다 보면 EQ의 전체적인 느낌을 잡기가 쉽지 않은데, AK100에 탑재되어 있는 Drawing EQ는 밴드 전체를 순간순간 자유롭게 컨트롤할 수 있으므로 EQ 조절시 기본적인 스타일을 잡기가 아주 편했다. 기본적인 스타일을 정해놓고 나면 각 밴드를 다시 미세조정할 수 있는 전문성도 물론 놓치지 않고 있다. 휴대용 기기에서 제공하는 EQ 중에서는 필자 개인적으로 접해본 종류 중 가장 진보된 형태를 띄고 있다.
 
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S/PDIF Optical 인/아웃의 기능은 AK100 독립적으로 아날로그 출력 대신 광출력을 하거나, 혹은 외부의 광 입력을 받아서 DAC 역할을 하거나 혹은 다시 광 출력을 할 수 있는 기능을 가지고 있다. 동축이 아닌 광 단자를 채택하고 있기 때문에, 특히 PC와 연결할 경우 노이즈 면에서 강점을 가지게 된다. 자체적인 리샘플링 기능은 없으므로 본격적인 DDC/DAC으로 활용하기 보다는 제품의 컨셉에 맞게 MQS 음원을 운용하기 위한 간이 DDC/DAC으로의 활용 형태가 가장 적절해 보인다. 물론 그렇다고 해서 자체적인 하드웨어 성능이 결코 떨어지는 것은 아니므로, 어지간한 수준의 PC용 사운드카드를 대체하기에는 충분한 성능을 가지고 있다.
 
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휴대용 음향기기의 포멧에서 고음질을 지향하다 보면 기존의 시장에서 익숙하게 봐오던 제품들의 형태나 컨셉과는 다소 멀어져서 생소하게 느껴지는 경우가 종종 있다. 그에 비해 AK100은 iriver의 기존 디자인 스타일 속에 고음질 지향 컨셉을 잘 담아내어, 기존의 평범한 휴대용 음향기기를 사용하던 사람들에게도 충분히 친근하게 느껴질 만한 스타일을 가지고 있다. 음향기기에 있어서는 물론 고음질도 중요하지만, 소수 매니아들만이 즐기던 고음질을 누구나 접하기 쉽게 만들어서 시장의 저변을 확대시키는 것도 장기적으로는 결코 무시할 수 없이 중요하다. AK100은 기존의 고음질 지항 매니아들이 쓰기에도 나무랄 데 없는 성능을 가지고 있는 제품임과 동시에 고음질 포멧의 저변 확대를 위한 좋은 롤 모델이 될 수 있지 않을까 한다.


Astell&Kern 제품사양
디스플레이 2.4형 QVGA[320x240] IPS 터치스크린
지원오디오 WAV, FLAC, WMA, MP3, OGG, APE
Sample rate FLAC, WAV : 8kHz ~ 192kHz(8/16/24bits per sample)
출력레벨 1.5VRMS
주파수응답율 10Hz to 20kHz +/-0.02dB (24bit 48kHz, No Load)
신호대비 잡음비 > 110dB (1kHz 0dB, 24bit 48kHz, No Load)
L/R 채널 분리도 < -120dB (1kHz 0dB, 24bit 48kHz, No Load)
THD+Noise(왜율) < 0.0009% (1kHz 0dB, 24bit 48kHz, No Load)
Clock Jitter 90ps (1kHz 0dB, No Load)
IMD SMPTE < 0.003% (24bit 48kHz, No Load)
내장 메모리 32GB (NAND)
외장 메모리 슬롯 Micro SD X 2 (Max 32GB X 2)
DAC Wolfson WM8740 24bit DAC (High-End Audio DAC)
Decoding Support up to 24bit / 192kHz Bit to Bit Decoding
블루투스 3.0 (Profile A2DP, HFP)
충전 인터페이스 Micro USB Type-B
인터페이스 USB 2.0, Optical IN/OUT, Headphone OUT
배터리 용량 2000mAh 3.7V Li-polymer Battery
연속 재생시간 최대 16시간 (Music : FLAC, 16bit, 44kHz, 볼륨 37, EQ Off, LCD Off 기준)
충전시간 약 5시간
크기 59.2(W) x 79(H) x 14.4(D)
무게 122g
기능향상 펌웨어 업그레이드 지원
지원 운영체제 Windows 2000 / XP / Vista / 7